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- Redacción

Latvala lidera la primera etapa del Rallye de Portugal

Jari Matti Latvala ha ganado en dos ocasiones el mismo tramo, una vez por la mañana y otra por la tarde, con su Volkswagen Polo R WRC para abrir un hueco de 11.1 segundos sobre Kris Meeke y su Citroën DS 3 WRC. Andreas Mikkelsen está 4.9 segundos más atrás con otro Polo R WRC.

“Va bien”, ha dicho el finlandés. “Después de un inicio estable, aumentamos el ritmo tramo por tramo y hemos atacado más. Este tramo final me ha ido bien. He tenido algunos sustos, por lo que sería bueno tener un gran rallye, pero mañana será difícil”.

La posición retrasada de Latvala, resultado de su decepcionante temporada, le ha ayudado en las pistas de tierra fina de esta mañana, donde los encargados de abrir pista dejaban las especiales más limpias de tierra suelta para los coches que salían más atrás.

Los tramos de la tarde patinaban menos pero tenían un firme más duro, piedras y profundas roderas que han obligado a los pilotos a incrementar la altura de sus coches para protegerlos de posibles daños.

Meeke fue el perseguidor más inmediato del líder durante la mayor parte de la jornada, pero el primer puesto cambió de manos en varias ocasiones. Dani Sordo y Andreas Mikkelsen ocuparon la primera posición antes de que Jari-Matti Latvala tomase el control.

Ott Tänak firmó un consistente debut con su nuevo Ford Fiesta RS para situarse cuarto, a 1.8 segundos de Mikkelsen. El Hyundai i20 WRC de Sordo ocupó el quinto puesto. El pilotó que abrió carretera, Sébastien Ogier, que sufrió más que el resto al ir barriendo la pista, completó el top seis con su Polo R.

Mads Østberg empató con Sordo, Mikkelsen y Ogier al ganar un tramo con su DS 3. El noruego se colocó séptimo, a 5.4 segundos de Ogier. Hayden Paddon, Thierry Neuville y Robert Kubica completaron las diez primeras posiciones de la clasificación.

La mayoría de pilotos de cabeza se decantaron por montar neumáticos blandos para el primer bucle de la mañana, excepto Neuville, que calzó el compuesto duro con la esperanza de beneficiarse de tener más cubiertas blandas disponibles para las próximas etapas.

Elfyn Evans fue baja a causa de un problema en el acelerador de su Fiesta RS WRC. Por su parte, Lorenzo Bertelli completó todos los tramos con otro Ford, pero no pudo cubrir el último enlace al sufrir dos pinchazos que le dejaron sin ruedas de repuesto.

La primera especial de la tarde se canceló a causa de un incendio en las montañas próximas a la frontera española.

Sordo, con problemas de neumáticos

Para Dani Sordo (Hyundai i20 WRC #8), el rally portugués es algo así como un evento local con un montón de seguidores de su país apoyando al español. Y no defraudó con un gran rendimiento general, que lo llevó a lograr la victoria de tramo en el TC2 (Ponte de Lima 1 de 27,53 kilómetros) y terminar entre los cinco primeros para el Hyundai Shell World Rally Team.

Sordo dijo que "ha sido un buen comienzo de rally para nosotros y estoy contento de estar entre los cinco primeros de la general. Los neumáticos han sido el factor clave hoy, así que hemos tenido que gestionarlos con cuidado. Empecé fuerte en la primera especial, logrando la victoria, pero opté por guardar los neumáticos un poco en el siguiente tramo para atacar de nuevo al terminar el bucle de la mañana. Por la tarde, los neumáticos eran quizás un poco blandos para las condiciones, pero que pilotamos de forma segura y que ya nos preparamos para mañana. Los tiempos han sido buenos y el apoyo de los aficionados ha sido fantástico".

El kiwi Hayden Paddon (Hyundai i20 WRC #20) tuvo un día de apertura positivo, logrando el segundo mejor tiempo en la especial final de la mañana, el TC4 (Viana do Castelo de 18,73 kilómetros), en su cuarta participación de la temporada. Terminó el día octavo en la general para el Hyundai Mobis World Rally Team, a 40 segundos del líder.

Paddon explicó: "Ha sido un día alentador en general y estoy razonablemente satisfecho con nuestro nivel de competitividad. Este es un nuev rally para todo el mundo, lo que iguala las posibilidades, pero he puesto mucho énfasis en la gestión de los neumáticos. En el bucle de la mañana tuve que cuidar los neumáticos blandos, y tomé un enfoque conservador en el TC3, pero acabamos bien. El primero de los dos tramos de la tarde fue muy duro y el coche sufrió mucho, pero mantuvimos un buen ritmo. Definitivamente, hay cosas en las que podemos trabajar, tanto desde el punto de vista del coche y del piloto, para ir más rápido, así que eso es lo que vamos a hacer antes mañana".

Thierry Neuville (Hyundai i20 WRC #8) optó por una estrategia de neumáticos diferente a la mayoría de los pilotos, lo que dificultó la evolución del belga en el bucle de la mañana. Como las tácticas de neumáticos seguirán influyendo en el rendimiento, ahora va a evaluar y ajustar su estrategia junto con el equipo para las especiales del sábado.

Neuville aseguró: "Ha sido un día difícil para todos. En nuestro caso, nos jugamos una estrategia de neumáticos diferente en comparación con los otros, optando por mantener algunos neumáticos blandos nuevos para mañana porque esperábamos condiciones más resbaladizas. Como resultado, hemos tenido un difícil comienzo, y perdimos un poco más de tiempo de lo que esperaba. Tuvimos un desgaste significativo de los neumáticos por la tarde, lo que podría dificultar las cosas mañana. Nos sentaremos para ajustar nuestro plan en consecuencia y esperar un día mejor".

Los tres Hyundai i20 WRC han completado el primer día con un claro potencial de mejora cara a las seis especiales del sábado, que incluyen la más larga del rally, el tramo de 37,67 kilómetros de Fridão. Con Sordo asentado entre los cinco primeros, y Paddon y Neuville en el top ten, el equipo se centrará en mejorar aún más en las nuevas especiales portuguesas mañana.

El director del equipo, Michel Nandan, comentó: "Mi resumen de este primer día es bastante positivo, teniendo en cuenta que es un rally nuevo para todos nosotros. La estrategia y la gestión de los neumáticos ha sido un elemento importante en la actualidad y ha sido interesante ver cómo los pilotos han abordado este día. Dani ha tenido un buen comienzo y realmente mostró su potencial con la victoria de tramo en el TC2. Hayden, tuvo un día alentador y su segundo puesto en el TC4 lo demuestra. Thierry prefirió una estrategia diferente de neumáticos esta mañana y tendrá más neumáticos blandos para los tramos de mañana. Tenemos tres coches entre los diez primeros después de la primera etapa, así que podemos estar satisfechos con el inicio de nuestro Rally de Portugal".

Un bucle que se repite de tres especiales componen la jornada del sábado - Baião (18,57 kilómetros), Fridão (37,67 kilómetros) y Marão (26,46 kilómetros) - y supondrá un nuevo reto para los pilotos, así que no hay oportunidad para relajarse cuando el Rally de Portugal entra en su penúltimo día.

Clasificación general

1. JM Latvala / M. Anttila (Volkswagen Polo R WRC) 1: 07: 19.4

2. K. Meeke / P. Nagle (Citroën DS3 WRC) 11.1

3. A. Mikkelsen / O. Fløene (Volkswagen Polo R WRC) 16.0

4. O. Tanak / R. Moldeador (Ford Fiesta RS WRC) 17.8

5. D. Sordo / M. Martí (Hyundai i20 WRC) 21.8

6. S. Ogier / Ingrassia J. (Volkswagen Polo R WRC) 25.9

7. M. Ostberg / J. Andersson (Citroën DS3 WRC) 31.3

8. H. Paddon / J. Kennard (Hyundai i20 WRC) 40.0

9. T. Neuville / N. Gilsoul (Hyundai i20 WRC) 1: 08.0

10. R. Kubica / M. Szczepaniak (Ford Fiesta RS WRC) 1: 29.1